Documentos muestran cómo Corea del Norte ha lavado dinero a través de bancos estadounidenses

Corea del Norte llevó a cabo un elaborado plan de lavado de dinero durante años utilizando una serie de empresas fantasmas y la ayuda de empresas chinas, moviendo dinero a través de importantes bancos en Nueva York, según documentos bancarios confidenciales revisados ​​por NBC News.

Según un reporte de Andrew W. Lehren y Dan De Luce para NBC News, las transferencias bancarias de empresas vinculadas a Corea del Norte con propiedad opaca a veces se producían en ráfagas, con solo días u horas de diferencia, y los montos transferidos eran cifras redondas sin razones comerciales claras para las transacciones, según los documentos.

Graham Barrow, un experto en lucha contra el blanqueo de capitales con sede en Londres, dijo que ese tipo de transacciones son «señales de alerta» y son el sello distintivo de los esfuerzos para ocultar los orígenes del efectivo ilícito.

Un tesoro de documentos bancarios confidenciales revisados ​​por NBC News ofrece una visión poco común de cómo Corea del Norte, y otros actores deshonestos, mueven efectivo ilícito a través de las fronteras a pesar de las sanciones internacionales para bloquear el acceso de Pyongyang al sistema financiero global. El presunto lavado por parte de organizaciones vinculadas a Corea del Norte ascendió a más de 174,8 millones de dólares durante varios años, con transacciones autorizadas a través de bancos estadounidenses, incluidos JPMorgan Chase y el Bank of New York Mellon, según los documentos.

«Tomado en su conjunto, tiene lo que realmente, francamente, parece un ataque concertado por parte de los norcoreanos para acceder al sistema financiero de Estados Unidos durante un período prolongado de tiempo a través de múltiples vías diferentes de formas bastante sofisticadas», dijo Eric Lorber. un exfuncionario del Departamento del Tesoro que trabajó en las sanciones de Corea del Norte durante la administración Trump.

Los documentos filtrados son parte de FinCEN Files, un proyecto de colaboración con el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación, BuzzFeed News, NBC News y más de 400 periodistas de todo el mundo. El proyecto examinó un alijo de informes secretos de actividades sospechosas presentados por los bancos a la Red de Ejecución de Delitos Financieros del Departamento del Tesoro, conocida como FinCEN, así como otros documentos de investigación. Los documentos filtrados fueron obtenidos por BuzzFeed.

Mientras NBC News y otras organizaciones de medios se preparaban para publicar historias basadas en los documentos filtrados, FinCEN anunció planes el miércoles para una revisión importante de las normas nacionales contra el lavado de dinero.

Los bancos y otras instituciones financieras presentan informes de actividades sospechosas, o SAR, para alertar a las fuerzas del orden sobre transacciones potencialmente ilegales, pero no necesariamente representan evidencia de irregularidades legales. Los informes son sumamente confidenciales y están estrechamente protegidos tanto por los bancos como por las autoridades estadounidenses.

FinCEN condenó la filtración de los documentos, se negó a comentar sobre el contenido de los informes de actividades sospechosas y dijo que había remitido el asunto al Departamento de Justicia y al inspector general del Tesoro.

«Como FinCEN ha dicho anteriormente, la divulgación no autorizada de RAS es un delito que puede afectar la seguridad nacional de los Estados Unidos, comprometer las investigaciones policiales y amenazar la seguridad de las instituciones y las personas que presentan tales informes», el departamento dijo.

Los documentos cubren un período principalmente de 2008 a 2017, durante el cual las administraciones de Obama y Trump endurecieron constantemente las sanciones contra Corea del Norte para tratar de evitar que el régimen aumente su arsenal de armas nucleares y misiles balísticos. Las sanciones, en parte, están destinadas a bloquear los intentos del régimen de comprar o vender material para sus programas de armas y asegurar divisas. Pero los registros transmiten un juego del gato y el ratón en el que Corea del Norte, a menudo con la ayuda de empresas chinas, encontró formas de pasar desapercibida, dijeron los expertos.

«Los documentos que tienen frente a ustedes, creo, ayudan a explicar por qué los norcoreanos han tenido tanto éxito en la evasión de sanciones», dijo Hugh Griffiths, quien se desempeñó como jefe de un Panel de Expertos de la ONU hasta el año pasado. Pyongyang. «Lo que tiene es polvo de oro, porque muy pocos periodistas, o investigadores en general, tienen acceso a la documentación de cumplimiento interno bancario».

Los registros filtrados subrayan las enormes dificultades que Estados Unidos y otros países enfrentan al tratar de impedir que Corea del Norte y otros lavadores de dinero penetren en los mercados financieros del mundo, dijo Griffiths.

En un caso, los documentos bancarios transmiten con un detalle sin precedentes cómo el jefe de una empresa en Dandong, una ciudad china en la frontera con Corea del Norte, aparentemente lavó dinero incluso cuando no ocultó sus tratos comerciales con Corea del Norte.

Las autoridades estadounidenses en 2016 y 2019 acusaron a la mujer, Ma Xiaohong, su empresa, Dandong Hongxiang Industrial Development Corp., y a otros ejecutivos de la empresa por cargos de lavado de dinero y ayudar a Corea del Norte a evadir sanciones internacionales.

Nadie ha sido extraditado y los cargos siguen pendientes. Los fiscales federales se negaron a comentar.

Uno de los documentos bancarios internos parece haber sido escrito debido a la investigación federal.

Antes de las acusaciones, Ma y Dandong Hongxiang enviaron dinero a Corea del Norte a través de China, Singapur, Camboya, EE. UU. Y otros lugares, utilizando una serie de empresas fantasma para mover decenas de millones de dólares a través de bancos estadounidenses en Nueva York, según la actividad sospechosa. informe presentado por el Bank of New York Mellon.

Según el documento, el banco informó en 2015 que manejó transferencias sospechosas por $ 85,6 millones, y el documento detalla $ 20,1 millones de esas transacciones. El banco escribió que se le pidió que revisara sus registros debido a una «investigación del gobierno».

El banco citó señales de alerta en esas transacciones, incluido el dinero que se destinó a empresas con propiedad oculta que parecían ser empresas fantasmas. Algunos estaban registrados en jurisdicciones de alto riesgo como Camboya, escribió el banco. Algunas transferencias se enviaron en lotes, con solo días de diferencia y algunas el mismo día. El banco también señaló que no había razones comerciales claras para las transacciones y que eran montos redondos.

Una transacción en 2009 presentó una empresa de envíos de Singapur llamada United Green Pte. Ltd., cuyos directores incluían a Leonard Lai. El Departamento del Tesoro impuso sanciones a Lai y su empresa de Singapur, Senat Shipping Ltd., en 2015 por sus vínculos con una empresa naviera norcoreana que supuestamente intentó trasladar armas de Cuba a Corea del Norte. Las sanciones siguen vigentes. Senat y Lai no pudieron ser contactados para hacer comentarios.

El banco permitió que se realizaran decenas de transferencias a pesar de los informes de los medios que mostraban que Ma había hablado abiertamente sobre hacer negocios con Corea del Norte. The Associated Press entrevistó a Ma en 2014 como parte de un informe sobre el comercio de Corea del Norte. North Korea Economy Watch , un boletín afiliado a The Stimson Center, un grupo de expertos de Washington, citó a Ma en 2010 como esperando un nuevo puente que aumentaría el comercio con Corea del Norte.

El seguimiento de la cobertura de noticias es una herramienta estándar para los bancos que intentan prevenir el lavado de dinero, y las cuentas de los medios deberían haber proporcionado señales de advertencia adicionales para el Bank of New York Mellon, según Barrow y otros expertos.

BNY Mellon dijo que, según la ley federal, no podía comentar sobre ningún informe de actividad sospechosa que pudiera haberse filtrado. El banco dijo que «se toma en serio su papel en la protección de la integridad del sistema financiero mundial», ayuda a las autoridades estadounidenses y cumple plenamente con las leyes y regulaciones aplicables.

Otro importante banco estadounidense, JPMorgan Chase, informó al Departamento del Tesoro en enero de 2015 sobre transacciones financieras sospechosas posiblemente vinculadas a Corea del Norte. En su informe, JPMorgan Chase dijo que supervisó 89,2 millones de dólares en transacciones de 2011 a 2013 que beneficiaron a 11 empresas e individuos con vínculos con Corea del Norte. El banco dijo que previamente había señalado a esas empresas en sus propios informes de actividades sospechosas por enviar fondos a Corea del Norte.

Entre las empresas figuraba Faith Surplus Trading Development Ltd. de China, la mayoría de cuyas contrapartes, según había señalado el banco en informes anteriores, eran sospechosas de evasión de sanciones en nombre de Corea del Norte e Irán.

Los acuerdos también incluían a SUTL Corp. Pte. Ltd. de Singapur y Dandong Sanjiang Trading Co. Ltd. de Dandong, China. El banco escribió que su propia «inteligencia interna» los estaba «vinculando con una actividad ilícita considerable que involucra la proliferación de armas que involucran a Corea del Norte y transacciones con entidades en Irán».

Los registros de envíos internacionales mantenidos por Panjiva, una compañía de datos comerciales globales, muestran que Dandong Sanjiang ha realizado al menos 80 envíos a Corea del Norte, y un informe de la ONU de 2014 dijo que la compañía estaba involucrada en el envío de Corea del Norte.

El banco informó que Faith Surplus Trading envió 14 transferencias por valor de 3,76 millones de dólares a China Oil Singapore, una subsidiaria de China National United Oil. Esa empresa había sido citada en un informe de actividad sospechosa anterior por presuntamente violar las sanciones de Estados Unidos a Irán, escribió el banco.

Faith Surplus cerró en 2015. SUTL y Dandong Sanjiang no respondieron a las solicitudes de comentarios.

No está claro por qué JPMorgan Chase aprobó las transacciones, dadas las sospechas planteadas anteriormente sobre algunas de las entidades involucradas. JPMorgan Chase dijo que la ley le prohíbe comentar sobre informes de actividades sospechosas específicas. Pero el banco dijo que admitió las deficiencias en un informe en 2014 y que había invertido en esfuerzos para reforzar las medidas contra el lavado de dinero o AML.

«Reconocimos en ese informe de 2014 que nuestros controles ALD existentes necesitaban mejoras, y desde entonces hemos dedicado recursos considerables para cumplir con las leyes y regulaciones que rigen contra el lavado de dinero, el financiamiento del terrorismo y las sanciones económicas. Hoy, miles de empleados y cientos de millones de los dólares se dedican a ayudar a apoyar los esfuerzos de seguridad nacional y de aplicación de la ley «, dijo un portavoz del banco.

Una clave para gran parte del lavado de dinero descrito en los documentos involucra la banca corresponsal, cuando una compañía financiera como Bank of New York Mellon o JPMorgan Chase brinda servicios a un banco extranjero para cambio de moneda u otras transacciones. La industria financiera mundial depende en gran medida de hacer negocios en dólares estadounidenses, y la banca corresponsal es una parte rutinaria y crucial del sistema financiero internacional que permite el comercio global, permitiendo que el dinero fluya a través de las fronteras instantáneamente. Pero también es una autopista financiera que los lavadores de dinero como Corea del Norte intentan explotar, esperando que sus transacciones sean pasadas por alto en el gran volumen de tráfico financiero, dijeron los expertos.

El Departamento del Tesoro dijo en un informe reciente que los blanqueadores de dinero a menudo utilizan servicios de corresponsalía bancaria para mover dinero ilícito a través de las fronteras. En un informe de marzo, el Departamento del Tesoro dijo que «las vulnerabilidades más significativas en los Estados Unidos explotadas por actores ilícitos» incluyen «el volumen significativo de fondos extranjeros y el número de transacciones que son intermediadas a través de bancos corresponsales estadounidenses».

Según el informe del Tesoro, «las instituciones financieras estadounidenses a menudo procesan estas transacciones sin saberlo».

Lorber, el ex funcionario del Tesoro, dijo que tanto los bancos privados como las autoridades estadounidenses carecen de la mano de obra y los recursos para mantenerse al día con todo el lavado de dinero y la eliminación de sanciones que tienen lugar. Pero en los últimos años, en parte debido a las agresivas sanciones de Estados Unidos, los bancos occidentales se han vuelto más vigilantes sobre el escrutinio de las transferencias y requieren más información de los bancos extranjeros, según Lorber y otros ex funcionarios del Departamento del Tesoro.

El esfuerzo diario para contrarrestar a Corea del Norte y otros lavadores de dinero es agotador, dijo Lorber. Las empresas fantasma pueden establecerse rápidamente, en cuestión de días, pero puede llevar meses o años desmantelar una red de lavado, dijo.

«Es un juego constante del gato y el ratón, y los actores ilícitos realmente tienen una especie de ventaja en términos de cómo mueven el dinero», dijo Lorber.

Los departamentos de cumplimiento bancario se centran en garantizar que sus empresas cumplan con la ley, pero no están diseñados para operar como agencias de aplicación de la ley, dijo Griffiths.

«Los departamentos de cumplimiento están ahí para hacer todo lo posible para evitar consecuencias en la forma en que realizan negocios». Griffiths dijo.

«Mirando hacia el futuro, si la implementación de las sanciones de Corea del Norte va a ser una ciencia nuevamente, en algún momento, entonces la única forma de que Estados Unidos y la comunidad internacional en general tengan éxito es realmente recolectar información» de los bancos en Estados Unidos y Europa.

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