The New York Times: Gobierno chavista abraza los negocios y se hace socio de un ‘parásito’

A medida que Venezuela se hundía más en la crisis económica en 2017 y su gente buscaba una salida, seguía apareciendo un nombre: Lorenzo Mendoza.

El apellido es universalmente conocido en Venezuela. Empresas Polar, el conglomerado de alimentos iniciado por el abuelo del Sr. Mendoza, se había convertido en la compañía privada más grande del país. Su harina de maíz, utilizada para hacer el plato nacional, estaba en cada despensa, y su cerveza era una parte bienvenida de las reuniones sociales.

Según un reporte de The New York Times,  a medida que las desastrosas políticas económicas del presidente Nicolás Maduro desataron la escasez de alimentos y una crisis de refugiados, el Sr. Mendoza surgió como un crítico abierto de su administración y su persecución del sector privado.

Pulido y elocuente, el Sr. Mendoza también ofreció un marcado contraste con el brusco presidente. Su popularidad fue tal que los encuestadores lo midieron contra Maduro en simulacros de enfrentamientos presidenciales.

Luego, de repente, el Sr. Mendoza desapareció de la vista pública, y el Sr. Maduro dejó de llamarlo » ladrón » , «parásito» y » traidor «. El gobierno dejó de hostigar a Polar con redadas disruptivas y, a tiempo, comenzó a adoptar los cambios económicos que había propuesto el Sr. Mendoza, como terminar con los controles de precios paralizantes.

La historia detrás de la tregua de Mendoza y Maduro, sellada en una reunión previamente no informada a mediados de 2018, describe el acercamiento entre el autodenominado gobierno revolucionario de Venezuela y la clase empresarial contra la que libró la guerra durante casi dos décadas.

El improbable deshielo ha sido la piedra angular de la reciente transformación de Venezuela de un país donde el gobierno controlaba de cerca la economía, y derivaba su legitimidad de los beneficios que podía ofrecer a su pueblo, a un lugar gobernado por un autócrata dispuesto a permitir el capitalismo de facto. para evitar el colapso y asegurar su continuo control del poder.

El giro sorprendente apenas ha resuelto los problemas económicos de Venezuela. Pero ha reactivado sectores de la economía, alentado algunas inversiones y permitido a Maduro resistir las sanciones estadounidenses y el aislamiento internacional. Y para los empresarios, los cambios han significado volver a los negocios.

«Es muy difícil explicar que estamos en una situación económica muy mala, pero que hay optimismo», dijo Ricardo Cusanno, jefe del mayor grupo industrial de Venezuela, Fedecamaras. «Las personas serias, las personas tradicionales deciden continuar invirtiendo».

A medida que las empresas estatales de Venezuela, que alguna vez fueron poderosas, se detuvieron, los ministerios de Maduro han devuelto silenciosamente a operadores privados docenas de compañías, incluidos hoteles icónicos y ingenios azucareros, que habían expropiado, según un asesor del gobierno que ayudó a redactar el programa.

Las extensiones de tierra expropiadas por el predecesor y mentor de la marca de fuego de Maduro, Hugo Chávez, de las élites terratenientes en nombre de la «Revolución Bolivariana» del país se están alquilando a cualquiera que esté dispuesto a trabajar en ellas. Las redadas en empresas privadas han dado paso a cordiales reuniones entre ministros y líderes empresariales.

Las estrictas leyes laborales que habían prohibido a las compañías despedir a nadie sin la aprobación del gobierno ahora se ignoran, ya que la administración hace la vista gorda ante los despidos y desmantela los sindicatos. Las restricciones comerciales bizantinas fueron reemplazadas por exenciones fiscales e incentivos a la exportación.

La mayor concesión de Maduro fue poner fin a los rígidos controles de divisas que se habían suspendido en cada transacción económica. De repente se les permitió usar dólares, los empresarios venezolanos importaron suministros y pagaron mejores salarios, compensando en parte el colapso de la producción estatal.

Sin duda, después de seis años de incesante contracción, Venezuela es una sombra de lo que fue , una economía extractiva que se mantiene a flote por la reducción de las exportaciones de petróleo, el comercio ilegal de oro y la iniciativa privada a pequeña escala. Con Maduro, el país ha perdido casi las tres cuartas partes de su producto interno bruto, y casi nueve de cada 10 venezolanos luchan por satisfacer sus necesidades básicas.

Casi cinco millones de los 30 millones de habitantes del país han huido, privando a las empresas de clientes y trabajadores. Y los funcionarios locales continúan extorsionando a las empresas.

Pero la reciente liberalización económica ha creado oportunidades para las empresas capaces de adaptarse para servir al uno de cada 10 venezolanos con dólares de sobra. La economía está muy reducida, dijo el Sr. Cusanno, del grupo de la industria, pero «el hecho de que todavía esté medio vivo es gracias al sector privado».

La relación laboral alcanzada por el gobierno y las grandes empresas es un cambio sorprendente tras décadas de tensión.

En 2002, el presidente del grupo empresarial lideró un golpe fallido contra Chávez. Más tarde, las compañías más grandes del país, incluida Polar, se unieron a una huelga nacional de 90 días contra él.

Pero la capacidad de Maduro para aplastar a la oposición y resistir la presión internacional dejó a los líderes empresariales venezolanos con una cruda opción: adaptarse o irse. Por su parte, el gobierno se dio cuenta de que necesitaba capital privado para sobrevivir.

Polar del Sr. Mendoza ha venido a representar este alojamiento.

La familia Mendoza, que convirtió a Polar de una pequeña cervecería en la década de 1940 en un omnipresente conglomerado de alimentos, ha personificado a las élites tradicionales que Chávez prometió barrer al tomar el poder en 1999.

Antes de la crisis económica, la compañía empleaba a 34,000 personas y afirmaba producir 3.3 por ciento del producto interno bruto del país fuera del petróleo. Mientras Chávez bañaba a los venezolanos con las ganancias del auge petrolero para construir lo que él llamó «socialismo del siglo XXI», el anticuado corporativismo de Polar ofreció una alternativa.

Los generosos beneficios de la compañía, que incluyen desde campamentos de verano hasta uniformes escolares, le habían valido la feroz lealtad de sus trabajadores y la admiración de la mayoría de los venezolanos.

El carismático Sr. Mendoza, de 54 años, combinó hábilmente el igualitarismo en el taller con un elitismo separado en su propio entorno social. El multimillonario Mendozas se había convertido en la realeza social de Venezuela, reuniendo a la élite del país en fiestas que atraían a 1.500 personas a la mansión familiar.

Para sus partidarios, los Mendozas representaban lo contrario de los principios adoptados por Maduro: representaban la profesionalidad sobre la improvisación, la tradición sobre la revolución.

Las prolongadas tensiones entre la compañía y el gobierno se convirtieron en un conflicto abierto cuando la economía entró en recesión en 2014. A medida que los ingresos se agotaban, Maduro comenzó a acusar a Mendoza, sin pruebas, de acaparar productos y empeorar la escasez.

Las amenazas fueron acompañadas por un acoso creciente. Los inspectores fiscales constantemente allanaron las instalaciones de Polar, los sindicatos progubernamentales instigaron disturbios laborales y las fuerzas de seguridad secuestraron sus camiones de comida y detuvieron a sus gerentes.

Para 2017, Polar estaba a punto de declararse en bancarrota. Su división de alimentos estaba desangrando dinero porque los controles de precios lo obligaron a vender productos por unos pocos centavos. La división de cerveza se tambaleó por la pérdida de cebada subsidiada.

Bajo presión familiar, Mendoza buscó contacto con el zar económico de Maduro, Tareck El Aissami, un hábil operador comercial acusado por Estados Unidos de narcotráfico, según dos personas familiarizadas con las conversaciones.

El Sr. Aissami, que ha negado los cargos de drogas, había argumentado durante mucho tiempo que el gobierno tuvo que abandonar su dogma marxista para garantizar su supervivencia. En él, el señor Mendoza había encontrado un oído comprensivo.

Las súplicas de Mendoza culminaron en una reunión de 2018 con la poderosa primera dama de Venezuela, Cilia Flores, según cinco personas familiarizadas con la reunión. El encuentro produjo un pacto informal que se ha mantenido hasta la fecha: el Sr. Mendoza saldría del escenario público y el gobierno dejaría de acosar a la compañía.

«El gobierno los estaba golpeando muy duro», dijo Jhonny Magdaleno, un veterano líder sindical y trabajador jubilado de Polar. «Entonces, de repente se detuvo».

Polar no respondió a preguntas detalladas para este artículo.

A medida que la reforma económica del Sr. El Aissami se aceleró durante el año pasado, también lo hizo el deshielo entre Polar y el gobierno.

Las incursiones en sus instalaciones cesaron. Y el Sr. Maduro dejó de hablar de Polar y sus compañeros, encontrando un nuevo chivo expiatorio en los Estados Unidos.

El gobierno dejó de obligar a Polar a entregar sus productos a precios reducidos. Hoy, el gobierno proporciona a los principales productores privados materias primas y negocia las compras de alimentos en términos de mercado, según fuentes de la industria. Las tiendas están llenas nuevamente, incluso si los productos están fuera del alcance de la mayoría de los venezolanos.

Las condiciones del mercado siguen siendo difíciles para Polar. Muchas de sus plantas están cerradas o funcionan a una fracción de su capacidad, y la compañía ha despedido a unos 15,000 trabajadores. Sin embargo, los cambios le han permitido reinventarse como un operador más pequeño y ágil que se enfoca en los clientes más ricos de Venezuela y equilibra el declive interno con la expansión extranjera.

Los mayores cambios se han producido en la relación de Polar con el personal. Atrás quedaron los beneficios legendarios que apoyaron a los trabajadores y sus familias desde la infancia hasta la vejez, incluso financiando sus funerales.

La compañía ha suspendido a miles de trabajadores, con el consentimiento del gobierno.

«Ignoran las quejas, despiden a los alborotadores», dijo Magdaleno, el líder sindical. «No solían hacer eso antes».

Un activista sindical en Polar, Miguel Pirona, dijo que fue suspendido en marzo pasado de su trabajo en la ciudad industrial de Valencia por protestar contra los recortes de beneficios. El Sr. Pirona dijo que cuando reunió a un grupo de trabajadores fuera de la planta para protestar, los soldados los dispersaron.

«Antes venían a ayudar», dijo Pirona sobre el gobierno. «Ahora vienen a amenazar».

A pesar de los recortes, muchos trabajadores siguen comprometidos con la empresa, que dicen que todavía ofrece los mejores trabajos manuales en la economía afectada por la crisis. Un trabajador de la planta insignia de harina de maíz gana alrededor de $ 50 por mes, el equivalente a 20 veces el salario mínimo.

Pero mantener esa lealtad también significa dejar de lado la idea de lo que era la compañía.

Darwin Carmona, de 35 años, trabajó toda su vida adulta en la fábrica de cerveza de Polar en Caracas. Fue suspendido sin paga en 2016, junto con miles de otros, porque la compañía dijo que se había quedado sin materias primas.

Después de que un tribunal dictaminó a su favor, Carmona dijo que la compañía lo reinstaló en febrero pasado, solo para suspenderlo nuevamente meses después. Cuando su hija recién nacida se fracturó un codo en diciembre, descubrió que el seguro de salud de Polar ya no la cubría.

«Cuando Chávez estaba vivo, se respetaban las leyes», dijo Carmona sobre Polar. Ahora, «el gobierno les permite hacer lo que quieran».

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